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Connacht, l'expérience de la coupe d'Europe

Connacht, l’expérience de la coupe d’Europe

Le Connacht et la coupe d’Europe c’est une histoire qui s’écrit sans discontinuer depuis plus de vingt ans. Faite de hauts et de bas cette histoire commune a grandement participé à l’essor de la province de Galway.

La Challenge Cup, alors appelée Challenge européen, voit le jour en 1996, un an après sa grande sœur et regroupe des équipes venues d’Angleterre, France, Italie, Roumanie, Ecosse et Pays de Galles. Pour sa première participation les irlandais ne parviennent pas à se qualifier pour les phases finales.

La saison suivante avec Warren Gatland à sa tête ils finissent premiers de leur poule avec 5 victoires en 6 rencontres. La province devient la première équipe à battre une équipe anglaise en Angleterre et une équipe française en France. Pour le premier ¼ de finale de leur histoire ils s’inclinent à Agen (40-27).

Après quatre saisons sans sortir des poules, les irlandais retrouvent les ¼ de finale lors de la saison 2002/2003. Ils s’inclinent lors des deux rencontres aller-retour face au club gallois de Pontypridd.

En 2003/2004 ils se débarrassent de Narbonne en ¼ de finale, avant d’échouer en ½ finale face aux Harlequins. La saison suivante leur parcours s’arrête également en ½ finale, après s’être défaits de Grenoble, ils s’inclinent contre Sale. En 2005/2006 c’est à nouveau un club anglais qui leur barre la route en ¼ de finale, les Newcastle Falcons (23-3).

En 2008/2009 ils regoûtent aux phases finales et s’inclinent chez les Saints de Northampton (42-13). L’année suivante ils réalisent un 6/6 en poule et s’offrent un total de points record (26/30), le plus important à ce jour. Un succès étriqué face à Bourgoin (23-20) les envoie en ½ finale face à Toulon. Les varois s’imposent finalement à l’extérieur (12-19) et privent les irlandais d’une première finale.

En 2011 le Leinster s’offre son 2ème titre en H Cup, cette victoire les qualifie directement pour la coupe d’Europe la saison suivante et envoie la province de Galway dans la cour des grands pour la première fois de leur histoire. Leur stade, le Galway Sportsground, est agrandi, leur notoriété est grandissante et la communauté de fans augmente. Pas de qualification pour les phases finales pour leurs trois participations mais un fait d’arme avec la victoire sur le terrain du Stade Toulousain en 2013/2014.

La saison suivante après trois saisons en Champions Cup ils retrouvent la Challenge Cup. Ils s’inclinent en ¼ de finale face à Gloucester (14-7) futur champion d’Europe. Nouvelle élimination en ¼ en 2015/2016 face à Grenoble d’un souffle (33-32). Mais cette saison est celle de la consécration avec le titre en Pro12 qui les propulse de nouveau vers la Champions Cup.

La campagne 2016/2017 a été la meilleure réalisée par la province à ce jour. Avec 4 victoires en 6 rencontres, ils ont terminé leur campagne à la 3ème place à égalité de points avec le Stade Toulousain (18) mais n’ont pu se qualifier.

Cette saison en Challenge Cup ils tenteront d’aller chercher une 10ème participation aux ¼ de finale en 18 participations.